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EL CHICO (1921)

Chaplin se pasa al largo

por Lluís Alba

El chico

Con 68 minutos de duración es considerado el primer largometraje de Charles Chaplin. Hasta el momento su anterior film de mayor duración había sido ¡Armas al hombro! (Shoulder arms, 1918) que contaba con 45 minutos.

Para hablar de El chico es necesario saber el momento personal por el que estaba pasando Chaplin. En octubre de 1918 Chaplin con 29 años se casó con la actriz de 17 años Mildred Harris. Por lo que cuentan sus biógrafos fue un acto algo precipitado, pues la pareja poco tenía en común más allá de su profesión. En consecuencia Chaplin entró en un periodo de frustración que le propició un bloqueo mental para seguir filmando. A todo esto se le sumó que Mildred dio a luz a un niño con malformación que murió a los 3 días de nacer.

Sin embargo este hecho traumático hizo que Chaplin volviera potenciar su lado creativo, pues solo 10 días después del entierro de su hijo comenzó a realizar audiciones de niños para realizar un film en el que su personaje habitual Charlot (The tramp en el mundo anglosajón) fuera el padre adoptivo de un niño. En un principio el film llevaba por título The waif (El niño abandonado).

Las audiciones no lograron encontrar al niño adecuado. Pero durante esos días, Chaplin fue a ver la actuación de un bailarín en un music hall. Al finalizar la actuación, el bailarín presentó en el escenario a su hijo de cuatro años, Jackie Coogan. Era un niño habituado al mundo del espectáculo y Chaplin en seguida se dio cuenta que tenía una habilidad innata para imitar cualquier interpretación. Convirtiéndole en el único candidato posible para coprotagonizar la película.

Hasta ese momento fue la película a la que dedicó más tiempo en filmar. Tanto es así que durante los 9 meses que tardó tuvo que interrumpir el rodaje para realizar un corto titulado Un día de juerga (A day's pleasure, 1919) y, así, calmar a sus distribuidores que no podían esperar tanto al estreno de un nuevo film de Charlot. Su minuciosidad fue tal que repitió una y otra vez la mayoría de tomas, hasta obtener un metraje 50 veces más largo de lo que acabó durando la película.

Como es habitual en el cine de Chaplin hay una fuerte crítica social en El chico, que narra como una madre soltera sin recursos económicos se ve obligada a abandonar a su recién nacido en el coche de una familia adinerada (una clara referencia a la infancia de Chaplin que tuvo que ser abandonado por su madre en un workohosue). Pero por un hecho fortuito acaba en manos de Charlot. Sin muchos recursos económicos acaba criando al niño y consigue una asociación perfecta para conseguir dinero. El pequeño de 6 años se dedica a romper los cristales de los vecinos del barrio mientras él cobra por arreglarlos.

El chico

No falta el habitual slapstick del cine de Chaplin, pero presenta una novedad que es la mezcla entre el humor y elementos más emocionales. Una declaración de intenciones que se muestra con el rótulo que abre el film: "Una película con una sonrisa- y quizá, una lágrima". Sin duda fue uno de los factores que hicieron de la película todo un éxito.

También cabe destacar una famosa escena onírica rodada en la misma plaza donde se desarrolla gran parte de la película que representa el cielo lleno de ángeles. Una secuencia que introduce algunas novedades técnicas que sorprendieron a los espectadores del momento. En dicha secuencia aparece un ángel que intenta seducir a Chaplin, interpretada por Lita Grey que posteriormente se convertiría en la segunda esposa de Chaplin.

El intenso rodaje hizo que Chaplin abandonara prácticamente a su actual esposa. Por lo que, en 1920, Mildred Harris inició una demanda de divorcio. Temiendo que los abogados pudieran embargar la filmación de El chico, Chaplin y sus colaboradores huyeron de California escondiendo los negativos en latas de café. Así el montaje de la película se inició en un hotel de Salt Lake city y finalizó en un estudio anónimo de Nueva York.

A pesar de todos estos problemas finales, Chaplin consiguió llegar a un acuerdo con la distribuidora First National Corporation para que, en 1921, se estrenara el film. Convirtiéndose en el mayor éxito hasta el momento de su carrera.

El pequeño Jackie Coogan vivió una época de gran fama. Incluso en una gira europea llegó a conocer a dirigentes de estado, entre ellos al Papa Pío XI que recibió al pequeño actor el 29 de septiembre de 1924.

Pero no todo fue un camino de rosas para Coogan. Pues su madre y su padrastro malgastaron el dinero que el niño había obtenido en sus disputas matrimoniales, de modo que él jamás pudo disfrutar de sus primeros réditos económicos. Fue de tal fama la situación del niño que se creó expresamente una ley conocida como "The Coogan act" para dar protección financiera a los niños artistas.

Aunque posteriormente obtuvo papeles secundarios en numerosos films y series de televisión, su personaje más famoso en la etapa adulta fue el de Fétido Addams en la serie de televisión de que se emitió de 1964 a 1966 en EEUU.

En 1971 Chaplin reedito el film y compuso una nueva banda sonora. Y, en 1972, los dos actores principales se encontraron por última vez en un breve regreso del actor británico a EEUU para recibir un Oscar honorífico por toda su carrera.

Para finalizar añadiré que, en Diciembre de 2011 la película fue elegida para ser conservada el Registro Nacional de Cine de la Biblioteca del Congreso de EEUU.

e-mail: lluisalba@zumbarte.com